Efecto del empaque y la temperatura en la calidad de las hierbas aromáticas

Aunque la tecnología para el cuidado personal y de la salud ha tenido un crecimiento importante, no es suficiente para garantizar una buena calidad de vida en las personas. Es por esto que se han empezado a incorporar prácticas y hábitos alternativos en la cotidianidad de las personas que van encaminados a prevenir enfermedades y contrarrestar malestares ya existentes.

Dentro de estas prácticas alternativas se ha identificado un cambio en la manera de alimentarse. Es claro que hoy en día las personas tienen un mayor conocimiento sobre los alimentos que consumen y el efecto que tienen en su organismo, por lo tanto el consumo de alimentos naturales y funcionales ha mostrado un incremento significativo a nivel mundial.

Dentro de los alimentos con mayor demanda, acorde a esta nueva tendencia, están las hierbas aromáticas y condimentarias; y siendo Colombia un país privilegiado por su capacidad de producción en este sector a lo largo de todo el año, se consolida una gran oportunidad de comercio nacional e internacional de este producto (1).

Dado el potencial exportador que tiene este producto, es necesario tener claras las condiciones de calidad exigidas para su comercialización. Aunque la calidad de este tipo de productos se debe manejar y conservar a lo largo de la cadena productiva, es en el manejo poscosecha donde se puede ver más afectada la calidad de las hierbas. Por esto ha sido un tema de interés y de estudio de los investigadores, el impacto que tenga el empaque y el embalaje en este tipo de producto perecedero, teniendo en cuenta el mercado destino.

Aunque en diferentes estudios se ha identificado que el empaque de polietileno es la mejor opción para que las hierbas se conserven en buena condición, adicionalmente se identificaron tres variables determinantes de las cuales depende directamente la vida útil del producto: temperatura, empaque y embalaje.

Temperatura de almacenamiento

En términos generales, las temperaturas entre los 0 y 10 grados centígrados son las ideales para la conservación de la mayoría de las especies, a excepción comprobada de la albahaca que tiene mayor tolerancia a temperaturas un poco mayores (entre 10 y 20 °C), en todos los casos es indispensable mantener la cadena de frío a lo largo de la logística de comercialización, dado que el producto experimenta radicales cambios negativos en su calidad cuando se rompe esta cadena.

En estudios realizados por la Universidad Nacional se observó que los cambios de temperatura tienen mayor impacto en la calidad del producto que el diseño del empaque y sus perforaciones (3).

Empaque y perforaciones

Como ya se mencionó, el empaque que mejores resultados ha tenido, teniendo en cuenta efectividad y costos, es la bolsa de polietileno de baja densidad (2). En las investigaciones se ha trabajado con bolsas con perforaciones circulares y longitudinales y diferentes áreas de perforación, aunque se notaron diferencias en el producto dependiendo de las perforaciones también se pudo concluir que no es un parámetro determinante para la conservación en el almacenamiento. Por lo tanto la bolsa con perforaciones circulares de 6 mm de diámetro y 0.66 cm cuadrados de área perforada es la que más se ha utilizado dado que en términos generales funciona para todas las especies.

Adicionalmente, la utilización de una base de papel periódico en la bolsa mostró resultados positivos, aunque no muy impactantes, en la calidad del producto ya que ayudó a evitar problemas de pudrición y sanidad. 

La acomodación del producto en las bolsas debe ser vertical y de forma ordenada, seleccionando producto homogéneo por bolsa que facilite posteriormente el embalaje en las cajas.

Embalaje

Para el embalaje es importante tener en cuenta las características internacionales estandarizadas que facilitara la operación logística sin desconocer los requerimientos de empaque que mantienen la calidad del producto, se recomienda utilizar cajas de cartón en las cuales se acomode el producto de manera vertical y que no superen los 6 kg por unidad (4).

Aunque las investigaciones y los resultados en este tema han tenido un avance importante, se plantea un gran reto en la innovación de opciones para la logística y la comercialización internacional de estos productos dada su condición perecedera y la potencial oportunidad de mercado que representa para un país como Colombia.

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(1) http://www.larepublica.co/agronegocios/las-hierbas-arom%C3%A1ticas-consolidan-su-fortaleza-exportadora-en-estados-unidos-y-europa

(2) Trabajos de grado, Efecto del empaque de polietileno en la calidad de diferentes hierbas aromáticas y condimentarias en almacenamiento Refrigerado. Universidad Nacional de Colombia - Sede Bogotá.

(3) Caracterización física y fisiológica poscosecha de dos hierbas aromáticas: estragón (Artemisia dracunculus) y albahaca (Ocimum basilicum), a diferentes temperaturas y condiciones de almacenamiento. Universidad Nacional de Colombia - Sede Bogotá. Estado: Tesis en curso Ingeniería agrícola, 2005.

(4) Protocolo técnico y logístico hierbas aromáticas: http://asohofrucol.com.co/archivos/biblioteca/biblioteca_125_HIERBAS.pdf